Il est clair que la plupart de ce que nous comprenons comme notre vie mentale implique l’activité du système nerveux, en particulier le cerveau. Ce système nerveux est composé de milliards de cellules, dont les plus simples sont les cellules nerveuses ou neurones : on estime qu’il doit y avoir cent milliards de neurones dans notre système nerveux ! Il y a tant de choses à découvrir et à apprendre que, dans cet article de Psychologie en ligne, nous parlerons de psychologie générale : Le Neurone.

Neurones

Un neurone typique a toutes les parties que n’importe quelle autre cellule peut avoir, et quelques structures spécialisées qui le différencient. La partie principale de la cellule s’appelle le soma ou corps cellulaire. Il contient le noyau, qui contient le matériel génétique sous forme de chromosomes.

Les neurones ont un grand nombre d’extensions appelées dendrites. Ils ressemblent souvent à des branches ou à des points qui s’étendent à l’extérieur du corps cellulaire. Les surfaces des dendrites sont principalement là où les messages chimiques d’autres neurones sont reçus.

Axone

Il y a une extension qui est différente de toutes les autres, et elle s’appelle un axone. Bien que dans certains neurones, il est difficile de le distinguer des dendrites, dans d’autres, il se distingue facilement par sa longueur. La fonction de l’axone est de transmettre un signal électrochimique à d’autres neurones, parfois à une distance considérable. Dans les neurones qui composent les nerfs de la moelle épinière à vos pieds, les axones peuvent mesurer jusqu’à environ 1 mètre !

Les axones plus longs sont souvent recouverts d’une couche de myéline, une série de cellules graisseuses qui enveloppent l’axone plusieurs fois. L’axone ressemble ainsi à un collier de grains en forme de saucisse. Ils sont utilisés pour une fonction similaire à l’isolation des câbles électriques.

À la fin de l’axone se trouve la terminaison de l’axone, qui reçoit une variété de noms tels que terminaison, bouton synaptique, pied axonal, et autres (je ne sais pas pourquoi personne n’a établi un terme cohérent !). C’est là que le signal électrochimique qui a parcouru la longueur de l’axone devient un message chimique qui se rend au neurone suivant.

Entre l’extrémité de l’axone et la dendrite du neurone suivant, il y a un petit saut appelé synapse (ou saut synaptique, ou fissure synaptique), dont nous allons parler un peu. Pour chaque neurone, il y a entre 1000 et 10 000 synapses.

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